Come queste donne stanno combattendo per salvare una casa di Calcutta di 200 anni

L’avvocato Babur Bari custodisce molti ricordi, ma si rifiuta di essere un altro ricordo di Calcutta. È in una parte della città che sembra aspettare che Instagram lo raggiunga. Case con finestre a stecche ben proporzionate giustapposte a tegole di nuova costruzione e mostruosità in vetro colorato, negozi di mudikhanas (alimentari) assonnati che combattono una battaglia persa contro app di consegna di due minuti.

Storie che possono essere riassunte in una bobina Instagram con una canzone di Ali Sethi. O forse no.

Quattro donne – la 79enne Nandita Basu, la sua unica figlia Krishnakali, la giovane custode Moitrei Das e la cuoca Jhorna Das – non solo stanno preservando una bella casa nel cuore di Calcutta, ma stanno anche preservando uno stile di vita.

Di cortili e pavimenti rossi

Nel 1855, quando l’uomo d’affari Chandi Basu, il trisavolo di Nandita, decise di costruire una casa a Beleghata, questa vivace zona nel nord di Calcutta era poco più che un deserto.

Quattro donne – la 79enne Nandita Basu, la sua unica figlia Krishnakali, la giovane custode Moitrei Das e la cuoca Jhorna Das – non solo stanno preservando una bella casa nel cuore di Calcutta, ma stanno anche preservando uno stile di vita.

Ma Chandi Basu, che stava corporativando l’industria della pesca indiana, si sarebbe stabilita vicino a quelle che oggi vengono chiamate le zone umide di Calcutta orientale, un’intricata rete di zone umide naturali e alla periferia orientale della città. Ecco dov’era la sua roba. “Anche quando sono venuta in questa casa come nuora nel 1965, la nostra attività di pesca era in piena espansione. È stato durante l’era del CPM che l’azienda ha lentamente chiuso”, afferma Nandita.

La casa stessa ha un nome appropriato. L’avvocato Babur Bari o Residenza dell’avvocato è una struttura maestosa e compatta che è ingannevolmente grande. Mezzo secolo fa, l’avvocato Basu, suocero di Nandita, esercitava in uno studio cavernoso al piano terra della casa. La sua fama portò all’intitolazione della casa.

L’ingresso conduce a un modesto thakurdalan (cortile) con pilastri e verande che riflettono influenze dell’architettura europea. Un’alcova conduce ad un altro cortile più privato. La pavimentazione in ossido rosso e la sensibilità contenuta del cortile esterno lasciano il posto ai pavimenti in ciottoli e al blu turchese del cortile interno. È un netto cambiamento di umore e di sensibilità.

‘Un’istituzione’

Questa bizzarra casa era nota per ospitare una delle più famose Durga Puja di Calcutta alla fine del 1800. “Ho sentito che Netaji Subhas Chandra Bose era un visitatore abituale qui”, dice Nandita.

Mezzo secolo fa, l’avvocato Basu, suocero di Nandita, esercitava in uno studio cavernoso al piano terra della casa.

La specialità della puja della famiglia Basu era che veniva eseguita dalle donne della famiglia. “A differenza di altre puja familiari di questo tipo, in cui i maschi della famiglia svolgono un ruolo importante nell’organizzazione della puja, la nostra puja è principalmente un affare di donne”, afferma Krishnakali, 45 anni, che ora si è stabilito a Gurgaon.

Secondo la tradizione di famiglia, durante le rivolte comunali del 1946-1947, molti musulmani locali si rifugiarono nella casa durante le puja usando nomi indù. È stata una decisione presa dalle donne di casa. “Mia madre, che è una rinomata pediatra della regione, incarna questa forza”, afferma Krishnakali.

Probabilmente è per questo che anche durante la pandemia di coronavirus, quando l’intero paese è stato messo a tacere, le donne della famiglia Basu hanno tenuto in casa una piccola puja, assicurando che la tradizione secolare non venisse infranta.

Nandita, che presiede l’edificio tentacolare con determinazione quasi stoica, afferma che la struttura di 200 anni è tenuta insieme dalla “determinazione” delle donne della casa. “Ho solo mia figlia, Jhorna e Moitrei su cui fare affidamento. Da quando mio marito è morto nel 2017, siamo stati molestati dagli sviluppatori. Vogliono radere al suolo la casa”, dice.

L’ingresso conduce a un modesto thakurdalan (cortile) con pilastri e verande che riflettono influenze dell’architettura europea.

Jhorna, 62 anni, che ha lavorato con i Basus per circa due decenni, crede che la casa sia un'”istituzione” nella località. “Ogni famiglia in questa zona ha un legame emotivo con questa casa. Hanno ricordi legati ad esso”, dice.

Moitrei, 24 anni, fa eco al sentimento. “Sono cresciuto in questa località. Abbiamo avuto tutti puja all’avvocato Babur Bari. Porto mia figlia qui per giocare. Questa casa è più di un semplice edificio per noi”, afferma Das.

Conservare un “elefante bianco”

Il fatto che i comproprietari della casa, la famiglia del fratello del marito di Nandita, non siano molto disposti a tenerla, non aiuta le cose. “Siamo stati più volte vicini a raggiungere un accordo con i promotori. Ma ogni volta mi sono tirato indietro all’ultimo momento. Affonderò nella depressione se la casa verrà rasa al suolo”, dice Krishnakali.

Mantenere una casa come questa costa e i due anni di pandemia si sono aggiunti ai guai delle donne Basu. “Abbiamo esaurito tutti i nostri risparmi. A giorni alterni c’è una spesa o l’altra. Il soffitto ha una perdita che deve essere riparata, le pareti devono essere ridipinte. È come un elefante bianco”, dice Krishnakali. “Recentemente, l’altra vecchia casa accanto alla nostra è stata rasa al suolo. I proprietari non potevano semplicemente mantenerlo. Le persone non hanno soldi e i promotori ne approfittano”, aggiunge.

La pavimentazione in ossido rosso e la sensibilità contenuta del cortile esterno lasciano il posto ai pavimenti in ciottoli e al blu turchese del cortile interno. È un netto cambiamento di umore e di sensibilità.

La pandemia che ha preso così tanto da così tanti, tuttavia, ha dato a Nandita una determinazione ferrea per salvare la casa che chiama casa. “Gli ultimi due anni sono stati difficili, ma ho deciso che non lascerò che la casa cada preda dell’avidità degli sviluppatori ora”, dice.

Lentamente le porte si aprirono. “Ho aperto una pagina Instagram e un amico ha suggerito che forse avremmo potuto affittare la casa per le riprese cinematografiche”, dice Krishnakali. Le riprese di una serie web hanno portato a una ripresa di un film e ora l’avvocato Babur Bari ha un buon numero di prenotazioni.

Ma basterà questo per salvare la casa? “Stiamo cercando di parlare con esperti e vedere se riusciamo a ottenere lo status di patrimonio. Sono anche pronto a collaborare con persone che vorrebbero convertire questo posto in una famiglia ospitante. Dobbiamo convincere mio cugino che questa casa è una proposta commercialmente valida e ci stiamo lavorando. Questa casa vuole sopravvivere”, riassume Krishnakali.

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