L’epidemia di Monkeypox riprodurrà il copione di AIDS e Covid-19?

Con oltre 3.400 casi (22 giugno), la recente epidemia di vaiolo delle scimmie in Europa e Nord America è diventata una notizia internazionale. L’Organizzazione Mondiale della Sanità (OMS) ha risposto monitorando i progressi del vaiolo delle scimmie in tutto il mondo, pubblicando linee guida per i test e prendendo provvedimenti immediati. Ma l’OMS deve ancora dichiarare il vaiolo delle scimmie un’emergenza di salute pubblica.

Finché il vaiolo delle scimmie è rimasto confinato in Africa, dove da anni si verificano focolai nei paesi centrali e occidentali, c’è stata poca preoccupazione. Ma con il vaiolo delle scimmie che ha raggiunto i paesi ricchi, è diventato un evento mediatico immediato con titoli e copertura televisiva.

Prima di entrare nella nostra risposta al vaiolo delle scimmie, che cos’è e perché è apparso ora?

Monkeypox è un termine improprio; la malattia non è endemica nelle scimmie ma nelle popolazioni di roditori dell’Africa centrale e occidentale. È stato chiamato in modo errato, poiché il caso originale era di una scimmia infetta che mordeva un bambino e trasmetteva la malattia. Il virus appartiene al genere Orthopoxvirus, che comprende il vaiolo e il vaiolo bovino.

Dal 1970 si sono verificate sporadiche epidemie di vaiolo delle scimmie nell’Africa centrale e occidentale, ma hanno suscitato reazioni tiepide nel resto del mondo. Negli ultimi dieci anni, la Repubblica Democratica del Congo ha registrato migliaia di casi sospetti e centinaia di decessi sospetti. Un grave focolaio si è verificato in Nigeria nel 2017, con oltre 700 casi confermati e sospetti di vaiolo delle scimmie. Mentre la variante dell’Africa occidentale che si diffonde in Europa e Nord America ha un tasso di mortalità di circa l’1%, la mortalità per la variante dell’Africa centrale è di circa il 10% o dieci volte superiore.

Studi genomici ora mostrano che il vaiolo delle scimmie circola da tempo in Africa. Uno dei motivi principali del suo aumento ora, e non prima, è la cessazione della vaccinazione contro il vaiolo una volta eradicata. Il vaccino contro il vaiolo proteggeva anche dal vaiolo delle scimmie. Poiché i giovani non sono più vaccinati, è aumentata la frazione di persone che non hanno l’immunità al vaiolo delle scimmie e quindi la minaccia di contrarre il vaiolo delle scimmie. Le uniche persone ancora immunizzate sono le persone di età pari o superiore a 45 anni.

Nel 2017, l’epidemiologa nigeriana Adesola Yinka-Ogunleye e altri hanno avvertito che il virus si stava diffondendo in modi sconosciuti. Prima dell’epidemia del paese nel 2017, il virus sembrava confinato nelle aree rurali, dove i cacciatori entravano in contatto con gli animali. Dopo il 2017, il vaiolo delle scimmie è apparso nelle aree urbane. Le persone infette a volte presentavano lesioni genitali, suggerendo che il virus poteva essere diffuso anche attraverso il contatto sessuale.

Una volta che il virus si è diffuso da regioni scarsamente popolate a contesti urbani più densamente popolati, l’attuale rapida diffusione era un evento in attesa di verificarsi. Il vaiolo delle scimmie non è più un’infezione zoonotica, il che significa che non si diffonde più dai roditori all’uomo e poi scompare dopo alcuni casi. Questa è una trasmissione da uomo a uomo che si sta verificando attualmente in molti paesi, con un gran numero di persone infette nel Regno Unito, Germania, Spagna e Portogallo.

Studi genomici mostrano che il virus è probabilmente circolato nell’Africa orientale e settentrionale dal 2018. Anche in Europa, è probabile che sia in circolazione da tempo nella comunità. Inizialmente, i casi sarebbero stati scambiati per una condizione della pelle o allergie e non sarebbero stati riconosciuti come vaiolo delle scimmie. Attualmente, il baud rate può sembrare più veloce, ma ciò può essere dovuto al fatto che il vaiolo delle scimmie viene riconosciuto più rapidamente, anche perché è aumentata la consapevolezza del pubblico.

Ci vorranno ancora alcune settimane prima di determinare le sue velocità di trasmissione. Ci sono alcuni vantaggi nel combattere questo virus rispetto a SARS-CoV-2, il virus che causa Covid-19. Sembra diffondersi maggiormente per contatto ed è più facile isolare le persone infette. Anche quando i pazienti perdono la loro pelle secca, che trasporta il virus ed è dispersa nell’aria, il virus è ancora molto più facile da contenere rispetto alla SARS-CoV-2 o al virus dell’influenza. Abbiamo anche vaccini contro il vaiolo, che possono essere implementati rapidamente per contenere il virus tra gli operatori sanitari e coloro che sono entrati in contatto con persone infette. Dato in anticipo, può persino proteggere le persone dallo sviluppo della malattia.

In casi recenti di vaiolo delle scimmie, l’infezione sembra essersi diffusa tra gli uomini che hanno rapporti sessuali con uomini. Come hanno spiegato gli esperti, non è una malattia a trasmissione sessuale e si diffonde attraverso il contatto. Si è diffuso in una certa sezione perché tendono ad essere gruppi chiusi e il sesso ovviamente fornisce uno stretto contatto. Il problema per i funzionari sanitari è come mettere in guardia i gruppi ad alto rischio senza stigmatizzarli, come è successo con l’AIDS. Durante il periodo iniziale della diffusione dell’AIDS, era considerata una malattia della popolazione gay. Ciò ha portato i sistemi sanitari pubblici a ignorare il problema e la sua diffusione molto più ampia.

L’attuale epidemia è il risultato dell’incapacità di combattere il vaiolo delle scimmie in Africa quando era sporadico e avrebbe potuto essere facilmente contenuto. Se il vaiolo delle scimmie è facile da rilevare e contenere, perché abbiamo permesso alla malattia di diffondersi senza ostacoli in Africa? Soprattutto con le epidemie di vaiolo delle scimmie che imperversano dagli anni ’70, perché il sistema sanitario globale si sveglia solo quando i paesi ricchi sono colpiti?

Anthony Fauci, il famoso esperto americano di malattie infettive, ha affermato che l’Occidente crede che antibiotici e vaccini abbiano vinto loro la minaccia delle malattie infettive. Questo è ciò che il biologo molecolare Peter J Hotez ha scritto nel suo libro, Persone dimenticate, malattie dimenticate: malattie tropicali trascurate e il loro impatto sulla salute e lo sviluppo globali. I paesi ricchi pensano che le malattie infettive siano solo un problema dei paesi poveri e tutto ciò che devono fare è limitare l’ingresso di persone provenienti da questi paesi. Quindi per i ricchi non importava che le malattie infettive endemiche dei paesi poveri uccidano milioni di persone ogni anno.

L’Occidente può aver dimenticato queste malattie, ma non le persone minacciate da tubercolosi, malaria, febbre dengue, febbre gialla e altre malattie che minacciano oltre il 60% della popolazione mondiale. La convinzione della “vittoria” sulle malattie infettive ha portato a un’amnesia collettiva in Occidente su una serie di malattie che ancora affliggono il mondo. L’altro loro errore è stato credere che i microbi non si evolvono e che le nostre difese contro di loro resisteranno a lungo. Ma le malattie hanno un modo per combattere. L’epidemia di AIDS è stata la prima violazione evidente. La pandemia di Covid-19 ha dimostrato che siamo ancora a una sola mutazione da una nuova malattia infettiva.

La convinzione dell’Occidente di poter mantenere le malattie infettive fuori dai suoi confini è ciò che ha portato alla sua mancanza di preparazione per la pandemia di Covid-19. Questo si ripete per il vaiolo delle scimmie.

A meno che i pazienti non siano immunocompromessi o abbiano “comorbilità”, il vaiolo delle scimmie non è in pericolo di vita. Un farmaco antivirale, Tecovirimat, autorizzato contro il vaiolo, è efficace anche contro il vaiolo delle scimmie. È un farmaco a piccole molecole, così facile da produrre e aumentare la produzione se necessario. A condizione che i diritti di proprietà intellettuale ad alto costo non causino un’altra catastrofe simile all’AIDS. Molti paesi hanno una scorta di vaccini contro il vaiolo che possono essere utilizzati rapidamente per vaccinare le persone che sono state in contatto con un possibile caso di vaiolo delle scimmie. Le misure antiquate di controllo dell’epidemia – testare, isolare e vaccinare tutti coloro che sono entrati in contatto con un paziente – dovrebbero tenere sotto controllo questo focolaio.

Perché tali misure non sono state adottate per l’Africa? Questa negligenza ha portato a una diffusione molto maggiore della malattia. Esperti sanitari africani affermano che sebbene i paesi abbiano promesso 31 milioni di dosi di vaccino contro il vaiolo all’OMS per le emergenze, nessun vaccino è stato reso disponibile all’Africa per combattere il vaiolo delle scimmie. Questo problema deve essere affrontato con urgenza e i test e l’uso di antivirali a prezzi che le persone possono permettersi dovrebbero essere intensificati. In caso contrario, assisteremo a una ripetizione dell’apartheid del vaccino Covid-19 e una ripetizione del disastro dei farmaci antivirali brevettati ad alto costo in Africa.

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