Perché ci sono così tante nuove sottovarianti di Omicron, come BA.4 e BA.5? sarò reinfettato? Il virus muta più velocemente?

Ormai molti di noi hanno familiarità con la variante Omicron di SARS-CoV-2, il virus che causa il COVID. Questa preoccupante variante ha cambiato il corso della pandemia, portando a un drammatico aumento dei casi in tutto il mondo.

Stiamo anche sentendo sempre più parlare di nuove sottovarianti di Omicron con nomi come BA.2, BA.4 e ora BA.5. La preoccupazione è che queste sottovarianti possano portare le persone a reinfettarsi, portando a un ulteriore aumento dei casi.

Perché stiamo vedendo più di queste nuove sottovarianti? Il virus muta più velocemente? E quali sono le implicazioni per il futuro del COVID?



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Perché ci sono così tanti tipi di Omicron?

Tutti i virus, incluso SARS-CoV-2, sono in continua mutazione. La stragrande maggioranza delle mutazioni ha scarso o nessun effetto sulla capacità del virus di passare da persona a persona o causare gravi malattie.

Quando un virus accumula un numero sostanziale di mutazioni, è considerato un lignaggio diverso (molto simile a un ramo diverso su un albero genealogico). Ma un lignaggio virale non è etichettato come una variante finché non ha accumulato diverse mutazioni uniche note per migliorare la capacità del virus di trasmettere e/o causare malattie più gravi.

Questo era il caso del lignaggio BA (a volte noto come B.1.1.529) che l’Organizzazione Mondiale della Sanità ha etichettato Omicron. Omicron si è diffuso rapidamente, rappresentando quasi tutti i casi attuali con genomi sequenziati a livello globale.

Poiché Omicron si è diffuso rapidamente e ha avuto molte opportunità di mutare, ha anche acquisito le proprie mutazioni specifiche. Questi hanno dato origine a diverse sottolinee, o sottovarianti.

I primi due sono stati etichettati BA.1 e BA.2. L’elenco attuale comprende ora anche BA.1.1, BA.3, BA.4 e BA.5.

Quello che sappiamo sulle ultime sottovarianti di Omicron, secondo l’Organizzazione Mondiale della Sanità.

Abbiamo visto sottovarianti di versioni precedenti del virus, come Delta. Tuttavia, Omicron li ha superati, potenzialmente a causa della sua maggiore trasmissibilità. Pertanto, le sottovarianti delle precedenti varianti virali sono molto meno comuni oggi e c’è meno enfasi sul loro monitoraggio.



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Perché le sottovarianti sono così importanti?

Ci sono prove che queste sottovarianti di Omicron – in particolare BA.4 e BA.5 – sono particolarmente efficaci nel reinfettare persone già infette da BA.1 o altri lignaggi. Si teme anche che queste sottovarianti infettino le persone che sono state vaccinate.

Ci aspettiamo quindi di vedere un rapido aumento dei casi di COVID nelle prossime settimane e mesi a causa delle reinfezioni, che stiamo già assistendo in Sud Africa.

Tuttavia, ricerche recenti suggeriscono che una terza dose del vaccino COVID è il modo più efficace per rallentare la diffusione di Omicron (comprese le sottovarianti) e prevenire i ricoveri associati al COVID.

Recentemente, anche BA.2.12.1 ha attirato l’attenzione in quanto si è diffuso rapidamente negli Stati Uniti ed è stato recentemente rilevato nelle acque reflue in Australia. In modo allarmante, anche se qualcuno è stato infettato dalla sottovariante Omicron BA.1, la reinfezione è ancora possibile con le sottolinee BA.2, BA.4 e BA.5 grazie alla loro capacità di eludere le risposte immunitarie.

Il virus muta più velocemente?

Si potrebbe pensare che SARS-CoV-2 sia un precursore super veloce quando si tratta di mutazioni. Ma il virus in realtà muta in modo relativamente lento. I virus dell’influenza, ad esempio, mutano almeno quattro volte più velocemente.

SARS-CoV-2, tuttavia, ha “sprint mutazionali” per brevi periodi, secondo la nostra ricerca. Durante uno di questi sprint, il virus può mutare quattro volte più velocemente del normale per alcune settimane.

Dopo tali sprint, la linea di sangue ha più mutazioni, alcune delle quali possono fornire un vantaggio rispetto ad altre linee di sangue. Gli esempi includono mutazioni che possono aiutare il virus a diventare più trasmissibile, causare malattie più gravi o eludere la nostra risposta immunitaria, e così emergono nuove varianti.

Le mutazioni virali accelerano in uno “sprint” per alcune settimane, portando a volte a nuove sottovarianti.
Shutterstock

Non è chiaro perché il virus subisca sprint mutazionali che portano all’emergere di varianti. Ma ci sono due teorie principali sulle origini di Omicron e su come abbia accumulato così tante mutazioni.

In primo luogo, il virus potrebbe essersi evoluto in infezioni croniche (prolungate) nelle persone immunocompromesse (con un sistema immunitario indebolito).

In secondo luogo, il virus potrebbe essere “saltato” in un’altra specie, prima di infettare nuovamente l’uomo.

Quali altri trucchi ha il virus?

La mutazione non è l’unico modo in cui le varianti possono emergere. La variante Omicron XE sembra essere il risultato di un evento di ricombinazione. Qui è dove solo un paziente è stato infettato contemporaneamente da BA.1 e BA.2. Questa coinfezione ha portato a uno “scambio di genomi” e una variante ibrida.

Ricombinazione per conificazione
Due virus possono “scambiare” materiale genetico, risultando in un virus ricombinante che può diventare un lignaggio separato (lignaggio ricombinante X).
Ashleigh Porter

Altri casi di ricombinazione in SARS-CoV-2 sono stati segnalati tra Delta e Omicron, risultando in quello che è stato soprannominato Deltacron.

Finora, i ricombinanti non sembrano avere una trasmissibilità maggiore o causare esiti più gravi. Ma questo potrebbe cambiare rapidamente con nuovi ricombinanti. Gli scienziati li stanno quindi osservando da vicino.



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Cosa potremmo vedere in futuro?

Finché il virus circola, continueremo a vedere nuovi lignaggi e varianti di virus. Poiché l’Omicron è attualmente la variante più comune, è probabile che vedremo più sottovarianti di Omicron e, potenzialmente, anche linee ricombinanti.

Gli scienziati continueranno a monitorare nuove mutazioni ed eventi di ricombinazione (soprattutto con le sottovarianti). Utilizzeranno anche le tecnologie genomiche per prevedere come potrebbero verificarsi e qualsiasi effetto che potrebbero avere sul comportamento del virus.

Questa conoscenza ci aiuterà a limitare la diffusione e l’impatto di varianti e sottovarianti. Guiderà inoltre lo sviluppo di vaccini efficaci contro varianti multiple o specifiche.



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