Spiegato | Cos’è il virus Monkeypox e come si trasmette?

Il primo caso umano del virus è stato registrato nel 1970 nella Repubblica Democratica del Congo (RDC) in un bambino di nove anni.

Il primo caso umano del virus è stato registrato nel 1970 nella Repubblica Democratica del Congo (RDC) in un bambino di nove anni.

La storia così lontana: Le autorità sanitarie del Regno Unito hanno recentemente confermato un caso di virus del vaiolo delle scimmie in una persona che si è recata di recente nel Regno Unito dalla Nigeria. L’Agenzia per la sicurezza sanitaria del Regno Unito (UKHSA), mentre afferma che la rara infezione da virus non si diffonde facilmente tra le persone, sta adottando misure precauzionali con il Servizio sanitario nazionale (NHS) del paese per rintracciare coloro che sono stati in stretto contatto con il caso prima della conferma della loro infezione.

I casi di vaiolo delle scimmie sono stati registrati l’ultima volta nel Regno Unito nel 2018, quando tre persone, incluso un operatore sanitario, hanno contratto l’infezione.

Cos’è il virus del vaiolo delle scimmie?

Il vaiolo delle scimmie è una rara malattia virale zoonotica (malattia trasmessa dagli animali all’uomo) appartenente al genere Orthopoxvirus della famiglia Poxviridae, la stessa famiglia di virus del vaiolo.

Il vaiolo delle scimmie è stato scoperto per la prima volta negli animali nel 1958 quando si sono verificati due focolai in colonie di scimmie in cattività per scopi di ricerca. Da qui il nome “vaicella delle scimmie”.

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Il primo caso umano del virus è stato registrato nel 1970 nella Repubblica Democratica del Congo (RDC) in un bambino di nove anni. Il caso è stato registrato in una zona in cui il vaiolo era stato sterminato nel 1968.

Da allora è stato ampiamente segnalato nell’Africa occidentale e centrale nelle regioni rurali e nelle foreste pluviali. Nella Repubblica Democratica del Congo, il vaiolo delle scimmie è considerato endemico.

Ad oggi sono stati rilevati due ceppi o clade principali del virus, uno dal bacino del Congo (Africa centrale) e l’altro dall’Africa occidentale.

Come si diffonde?

La trasmissione primaria del virus avviene dagli animali all’uomo. Ciò può accadere attraverso il contatto diretto con sangue, liquidi o lesioni della pelle o del muco (aree danneggiate o rotte) di animali infetti. Anche il consumo di carne poco cotta e altri prodotti animali da animali infetti comporta un possibile rischio. Prove del vaiolo delle scimmie sono state trovate in diverse specie animali in Africa, inclusi scoiattoli di corda, scoiattoli arboricoli, ratti in camicia del Gambia, ghiri e diverse specie di scimmie. Secondo l’Organizzazione Mondiale della Sanità, “il serbatoio naturale del vaiolo delle scimmie non è stato ancora identificato, sebbene i roditori siano molto probabili”.

L’OMS afferma che la diffusione secondaria o da uomo a uomo è piuttosto limitata. L’UKHSA ha anche sottolineato che il vaiolo delle scimmie non si diffonde facilmente tra le persone e che “il rischio complessivo per il pubblico in generale è molto basso”.

Negli esseri umani, può essere diffuso attraverso goccioline respiratorie, lesioni cutanee, membrane mucose – occhi, naso o bocca e attraverso oggetti contaminati come lenzuola utilizzate da persone infette.

Quali sono i sintomi?

Secondo l’UKHSA, il vaiolo delle scimmie è generalmente una lieve “malattia autolimitante” e la maggior parte delle persone guarisce entro poche settimane. Secondo l’OMS, il periodo di incubazione del virus o il tempo tra il contrarre l’infezione e la comparsa dei sintomi è “di solito da 6 a 13 giorni, ma può variare da 5 a 21 giorni”.

I Centers for Disease Control (CDC) degli Stati Uniti affermano che i sintomi del vaiolo delle scimmie sono di natura simile al vaiolo ma sono più lievi. La principale differenza tra i sintomi delle due malattie è che il vaiolo delle scimmie fa gonfiare i linfonodi. Altri sintomi includono febbre, mal di testa, dolori muscolari, mal di schiena, brividi e affaticamento. Le eruzioni cutanee si sviluppano dal viso e si diffondono ad altre parti del corpo. Passa attraverso diverse fasi di sviluppo prima di formare finalmente una crosta, che in seguito cade.

La maggior parte delle persone guarisce entro poche settimane, ma in alcuni casi possono verificarsi malattie gravi. La letalità del vaiolo delle scimmie varia tra lo zero e l’11% nella popolazione generale, essendo più alta nei giovani. In Africa il virus ha provocato la morte di una persona su 10 che ha contratto la malattia.

Come può essere trattato?

Attualmente non esiste un trattamento specifico per il vaiolo delle scimmie. Tuttavia, diversi studi osservazionali hanno dimostrato che il vaccino Vaccinia, usato contro il vaiolo, ha dimostrato di essere efficace all’85% nella prevenzione del vaiolo delle scimmie.

Sebbene il vaccino contro il vaiolo originale non sia più disponibile dopo l’eradicazione della malattia, nel 2019 è stata approvata una nuova versione di Vaccinia per la prevenzione del vaiolo delle scimmie.

Casi passati e focolai

Dal 1970 sono stati registrati casi di vaiolo delle scimmie in 11 paesi africani tra cui Repubblica Centrafricana, Repubblica Democratica del Congo, Gabon, Costa d’Avorio, Liberia, Nigeria e Sud Sudan. Complessivamente, finora sono stati segnalati casi in 15 paesi in quattro continenti.

Nel 2003, i primi casi umani del virus sono stati segnalati al di fuori dell’Africa quando si è verificato un focolaio negli Stati Uniti con 47 casi confermati e probabili in sei stati: Illinois, Indiana, Kansas, Missouri, Ohio e Wisconsin. Le persone infette erano entrate in contatto con cani della prateria. I cani avevano contratto l’infezione perché erano stati ospitati vicino a mammiferi importati dal Ghana presso una struttura di distribuzione di animali nell’Illinois. Gli animali importati comprendevano 800 piccoli mammiferi appartenenti a nove specie, sei delle quali erano roditori. Secondo il CDC, “nessun caso di infezione da vaiolo delle scimmie è stato attribuito esclusivamente al contatto da persona a persona”.

Nel 2017, la Nigeria ha segnalato il più grande focolaio documentato di vaiolo delle scimmie, 40 anni dopo aver segnalato l’ultimo caso confermato del virus. Secondo la BBC, ci sono stati poco più di 170 casi sospetti del virus, di cui circa il 75% sono uomini di età compresa tra 21 e 40 anni.

Oltre all’attuale caso confermato, il Regno Unito ha segnalato tre casi di vaiolo delle scimmie, tutti nel 2018. Due casi riguardavano persone che si erano recate in Nigeria e il terzo era un operatore sanitario entrato in contatto con una delle persone infette prima della diagnosi . Israele ha anche segnalato un caso di vaiolo delle scimmie nel 2019, mentre Singapore ha segnalato un caso nel 2019. Entrambi sono stati trovati in persone che si erano recate in Nigeria.

L’anno scorso sono stati segnalati due casi di vaiolo delle scimmie negli Stati Uniti in Texas e Baltimora, con entrambi gli individui che sono tornati dalla Nigeria.

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