Un grave Covid-19 può portare alla perdita di 10 punti QI, rileva un nuovo studio

Secondo la nostra ultima ricerca, un grave Covid-19 porta a un deterioramento cognitivo simile a quello subito tra i 50 e i 70 anni ed equivale a perdere dieci punti QI. Gli effetti sono ancora rilevabili dopo più di sei mesi dalla malattia acuta e il recupero è, nella migliore delle ipotesi, graduale.

Vi sono prove crescenti che Covid-19 può causare problemi di salute cognitiva e mentale duraturi, con pazienti guariti che riferiscono sintomi tra cui affaticamento, “nebbia del cervello”, problemi a ricordare le parole, disturbi del sonno, ansia e persino disturbo da stress post-traumatico mesi dopo l’infezione.

Nel Regno Unito, uno studio ha rilevato che circa una persona su sette intervistata ha affermato di avere sintomi tra cui difficoltà cognitive 12 settimane dopo un test Covid-19 positivo. E un recente studio di imaging cerebrale ha scoperto che anche un lieve Covid-19 può causare un restringimento del cervello. Solo 15 delle 401 persone nello studio erano state ricoverate in ospedale.

I risultati accidentali di un importante progetto di scienza dei cittadini (il Great British Intelligence Test) hanno anche dimostrato che casi lievi possono portare a sintomi cognitivi persistenti. Tuttavia, questi problemi sembrano aumentare con la gravità della malattia. In effetti, è stato dimostrato in modo indipendente che tra un terzo e tre quarti dei pazienti ospedalizzati riferiscono di aver manifestato sintomi cognitivi da tre a sei mesi dopo.

L’entità di questi problemi ei meccanismi responsabili di essi rimangono poco chiari. Già prima della pandemia si sapeva che un terzo delle persone che hanno un episodio di malattia che richiede il ricovero in terapia intensiva presenta deficit cognitivi oggettivi sei mesi dopo il ricovero.

Si pensa che questa sia una conseguenza della risposta infiammatoria associata a una malattia grave e i deficit cognitivi osservati in Covid-19 potrebbero essere un fenomeno simile. Eppure ci sono prove che SARS-CoV-2, il virus che causa Covid-19, può infettare le cellule cerebrali. Non possiamo escludere un’infezione virale diretta del cervello.

Anche altri fattori, come l’ipossia (bassi livelli di ossigeno nel sangue), possono svolgere un ruolo. Non era inoltre chiaro se i problemi di salute psicologica generalizzati segnalati dopo il Covid-19 facessero parte dello stesso problema dei deficit cognitivi oggettivi o rappresentassero un fenomeno diverso.

Quarantasei pazienti

Per caratterizzare il tipo e l’entità di questi deficit cognitivi e comprendere meglio la loro relazione con la gravità della malattia acuta e i problemi di salute psicologica in tempi successivi, abbiamo analizzato i dati di 46 ex pazienti Covid.-19. Avevano tutti ricevuto cure ospedaliere, in reparto o in terapia intensiva, per Covid-19 all’Addenbrooke’s Hospital di Cambridge, in Inghilterra.

I partecipanti sono stati sottoposti a test cognitivi computerizzati dettagliati una media di sei mesi dopo la loro malattia acuta utilizzando la piattaforma Cognitron. Questa piattaforma di valutazione è progettata per misurare accuratamente diversi aspetti delle facoltà mentali come memoria, attenzione e ragionamento ed è stata utilizzata nello studio di citizen science menzionato sopra.

Abbiamo anche misurato i livelli di ansia, depressione e PTSD. I dati dei partecipanti allo studio sono stati confrontati con i controlli abbinati: persone dello stesso sesso, età e altri dati demografici, ma che non sono state ricoverate in ospedale con Covid-19.

I sopravvissuti al Covid-19 erano meno precisi e più lenti a rispondere rispetto ai controlli abbinati. Questi deficit si sono lentamente risolti ed erano ancora rilevabili fino a dieci mesi dopo il ricovero in ospedale. Gli effetti erano proporzionati alla gravità della malattia acuta e ai marcatori dell’infiammazione. Erano i più forti per coloro che avevano bisogno di ventilazione meccanica, ma erano anche sostanziali per coloro che non ne avevano.

Confrontando i pazienti con 66.008 persone del pubblico, siamo stati in grado di stimare che l’entità della perdita cognitiva è in media simile a quella sperimentata con 20 anni di invecchiamento, tra 50 e 70 anni. Ciò equivale a perdere dieci punti QI.

I sopravvissuti si sono comportati particolarmente male in compiti come il “ragionamento verbale analogico” (il completamento delle analogie come i lacci delle scarpe sta alle scarpe come i bottoni…). Hanno anche mostrato velocità di elaborazione più lente, coerenti con le precedenti osservazioni post-Covid di riduzione del consumo di glucosio cerebrale nelle aree chiave del cervello responsabili dell’attenzione, della risoluzione di problemi complessi e del lavoro della memoria cerebrale.

Sebbene le persone che si sono riprese da un grave Covid-19 possano sperimentare un’ampia gamma di sintomi di cattiva salute mentale – depressione, ansia, stress post-traumatico, scarsa motivazione, affaticamento, umore basso e sonno disturbato – questi non erano correlati a deficit degli obiettivi cognitivi , suggerendo diversi meccanismi.

Quali sono le cause?

L’infezione virale diretta è possibile, ma è improbabile che sia una delle cause principali. Invece, è più probabile che una combinazione di fattori stia contribuendo, tra cui insufficiente apporto di ossigeno o sangue al cervello, blocco di vasi sanguigni grandi o piccoli a causa della coagulazione e sanguinamento microscopico.

Tuttavia, nuove prove suggeriscono che il meccanismo più importante potrebbe essere il danno causato dalla risposta infiammatoria del corpo e dal sistema immunitario. L’evidenza aneddotica dei medici di base supporta questa deduzione che alcuni problemi neurologici potrebbero essere diventati meno frequenti dall’uso diffuso di corticosteroidi e altri farmaci che sopprimono la risposta infiammatoria.

Qualunque sia il meccanismo, i nostri risultati hanno importanti implicazioni per la salute pubblica. Circa 40.000 persone sono state sottoposte a terapia intensiva con Covid-19 nella sola Inghilterra e molte altre saranno ricoverate in ospedale. Molti altri potrebbero non essere stati ricoverati in ospedale nonostante una grave malattia a causa della pressione sull’assistenza sanitaria durante le ondate di picco della pandemia. Ciò significa che ci sono molte persone che hanno ancora problemi cognitivi diversi mesi dopo. È urgente esaminare cosa si può fare per aiutare queste persone. Sono attualmente in corso studi per affrontare questo problema.

Tuttavia, c’è qualcosa di positivo. Se, come sospettiamo, il quadro che vediamo nel Covid-19 replica davvero il problema più ampio riscontrato in altri tipi di malattie gravi, ciò offre l’opportunità di comprendere i meccanismi responsabili ed esplorare i trattamenti.

Adam Hampshire è professore di neuroscienze restaurative all’Imperial College di Londra. David Menon è Professore e Capo della Divisione di Anestesia presso l’Università di Cambridge.

Questo articolo è apparso per la prima volta su The Conversation.

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